Las dos caras de las dunas de Titán

24 01 2012

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Las dunas de Titán y la Tierra

Las dunas de Titán y la Tierra

Las dos caras de las dunas de Titán

23 de enero 2012
Un nuevo análisis de los datos de radar de la nave espacial internacional Cassini ha revelado variaciones regionales entre las dunas de Titán. El resultado da nuevas pistas sobre la historia climática y geológica de la luna gigante. Campos de dunas son comunes en Titán, la luna más grande de Saturno, sólo superada por las llanuras aparentemente uniformes que cubren la mayor parte de la superficie.

Que cubren aproximadamente el 13% de Titán, que se extiende más de 10 millones de kilómetros cuadrados, más o menos equivalente a la zona de Canadá. Por lo tanto ofrecen una visión a gran escala en el entorno de la luna.

Aunque de forma similar a las dunas lineales en los desiertos de Namibia o el sur de Arabia, las dunas de Titán son enormes para los estándares terrestres. Ellos son, en promedio 2.1 km de ancho, cientos de kilómetros de largo y unos 100 metros.

Sin embargo, su tamaño y el espaciamiento varían en toda la superficie, traicionando el entorno en el que se han formado y evolucionado.

Otra diferencia es que la arena de Titán no está hecho de silicatos, como en la Tierra, pero de hidrocarburos sólidos que se precipitan de la atmósfera. Estos luego se agregan en los granos milimétricos de un proceso aún desconocido.

Utilizando datos de radar de la sonda de la NASA-ESA-ASI Cassini, Alice Le Gall, de Latmos-UVSQ, París y la NASA-JPL, California, y sus colaboradores han descubierto que el tamaño de las dunas de Titán está controlado por al menos dos factores: la altitud y la latitud.

Los principales campos de dunas en Titán se encuentran en las zonas bajas. Dunas en las elevaciones más altas tienden a ser más estrecho y más ampliamente separados, y las diferencias entre ellos parecen más brillantes al radar de la Cassini, lo que indica una capa delgada de arena.

Esto sugiere que hay arena relativamente poco disponible en las elevaciones más altas para construir dunas, mientras que más está presente en las tierras bajas.

En términos de latitud, las dunas de Titán están confinados a la región ecuatorial, en una banda de entre 30 º S y 30 N. °

Sin embargo, tienden a ser más estrecho y más espaciados en las latitudes del norte. El Dr. Le Gall y sus colegas creen que esto puede ser debido a la órbita elíptica de Saturno.

Titán orbita Saturno y que las estaciones de la luna son controlados por la ruta de Saturno alrededor del sol. Debido a que Saturno tarda unos 30 años en completar una órbita, cada estación en Titán dura poco más de siete años. La naturaleza ligeramente elíptica de la órbita de Saturno significa que el hemisferio sur de la luna tiene veranos más cortos pero más intensos.

Como resultado, en las regiones del sur, debido a la humedad de la superficie de etano y metano de vapor en el suelo se reduce. Cuanto más seco de los granos de arena, más fácilmente pueden ser transportadas por los vientos para hacer dunas.

"A medida que uno va hacia el norte, la humedad del suelo aumenta probablemente, por lo que las partículas de arena, menos móviles y, en consecuencia, el desarrollo de las dunas más difícil", dice el Dr. Le Gall.

Copia de seguridad de esta hipótesis es el hecho de que los lagos de Titán y los mares de etano y metano líquidos se encuentran predominantemente en el hemisferio norte, lo que sugiere una vez más que el suelo puede ser más húmedo hacia el norte, una vez más haciendo más difícil para el transporte de granos de arena por el viento.

"Entender cómo se forman las dunas, así como explicar su forma, tamaño y distribución en la superficie de Titán es de gran importancia para la comprensión del clima y la geología de Titán", dice Nicolás Altobelli, Cassini-Huygens de la ESA científico del proyecto.

"A medida que su material está hecho de congelar los hidrocarburos atmosféricos, las dunas pudiera darnos pistas importantes sobre la todavía enigmática metano / etano en Titán ciclo, comparable en muchos aspectos con el ciclo del agua en la Tierra."  
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En Saturno y TitánPuntos de vista sobre aproximación a Saturno

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